Als onze informatie klopt, dan kondigt Balta de komende dagen een integrale samenwerking aan met het Californische Bentley Mills met standplaats Los Angeles. Dit schreven we begin vorige week op deze nieuwsbrief en vrijdag laatst werd de transatlantische fusie tussen beide bedrijven ook formeel bevestigd. Balta en Bentley Mills zijn allebei eigendom van en worden gecontroleerd door het Amerikaanse investeringsfonds Lone Star. Lone Star stapte bij Balta binnen in 2014 en legde pas vorige maand ook de hand op de Amerikaanse tapijtgroep die tot dan eigendom was van private equity fonds Dominus uit New York. De voorbije weken werd dus erg snel geschakeld om een nieuwe tapijtgroep in het leven te roepen.

Nu beide bedrijven in één groep opgaan, heeft Lone Star een hele stap gezet om met de nieuwe tandem naar de Euronext-beurs te gaan. Dat is dan de volgende stap in het groeiverhaal dat CEO Tom Debusschere wil schrijven met Balta. Eerst moest Balta echter “gemaximaliseerd” worden. Daar zit ook ook een logica achter: Balta heeft in de VS alleen een distributieplatform (met name in Dalton). Via Bentley Mills komt er nu in de VS ook productiecapaciteit bij, naast de reeds bestaande fabrieken ben in West-Europa (zeg maar West-Vlaanderen) en in Turkije. Bentley Mills werd opgericht in 1979, heeft een uitstekende reputatie en heeft net als Balta ook familiale roots. Balta is de nummer twee in de markt van de karpetten en ook de nummer één in Europa op het vlak van kamerbreed tapijt. Bentley heeft een gelijkaardig profiel en is ook wereldwijd vertegenwoordigd met zijn producten.

Minder dan een jaar nadat Tom Debusschere aantrad als CEO van Balta, zet hij een meer dan indrukwekkende stempel op het bedrijf. Hij heeft van bij zijn intrede  gezegd dat hij sterk gelooft in het potentieel van het bedrijf en dat hij geloofde in een expansie strategie, in samenwerking met Lone Star. Dit jaar is een investeringsbudget ingeschreven van 37 miljoen euro, een blijk van geloof in de toekomst. Balta werd in 1964 opgericht door Paul Balcaen en groeide danig onder impuls van zoon Filiep Balcaen. In 2004 werd de meerderheid van de aandelen verkocht aan het private equity fonds Doughty Hanson, dat in 2014 op zijn beurt de zaak verkocht aan het Texaanse investeringsfonds Lone Star. Bentley Mills is qua omzet goed voor circa 100 miljoen euro. Balta is qua omzet ruim vijf maal zo sterk.