SINT-BAAFS-VIJVE, HANNOVER – Balta wil in deze fase de adem even inhouden. Dat zei CEO Tom Debusschere op de beurs Domotex in Hannover, waar Balta maar liefst meer dan duizend tapijten in de etalage had hangen. “We zetten ons ambitieus overnameprogramma even in de koelkast, maar geven het niet op.” Of vrij vertaald: reculer pour mieux sauter, zoals ze in mooi Frans zeggen.   

2017, het jaar van de beursgang, was een jaar met twee gezichten voor Balta. Een goed tot uitstekende eerste halfjaar, en een tegenvallende tweede jaarhelft. “De stijgende grondstofprijzen, die we niet konden doorrekenen in de markt, speelden ons parten”, aldus CEO Tom Debusschere. “Kwam daarbij nog dat ook het Britse pond, de dollar en de Turkse lira daalden in koerswaarde, wat onze producten in euro duurder maakten. We konden dus bijna niet anders dan een herstructurering doorvoeren met de sluiting van een fabriek in Oudenaarde. Maar alle werknemers daar krijgen binnen de groep de mogelijkheid op herplaatsing. Toch was het niet allemaal kommer en kwel. Met het Amerikaanse Bentley uit Californië bijvoorbeeld haalden we een prachtige buit binnen. In de VS, toch een belangrijke markt voor ons, draait de economie op volle toeren. Ook in de markt van de  carpetten, goed voor de hoogste marges, kenden we een sterke groei. Ach, weet je, we krijgen nu even de wind van voor maar die wind draait wel weer.”

Roadbook bij de hand

En of er dit jaar overnames komen, zoals gepland en aangekondigd bij de beursgang? “Onze grootste aandeelhouder, het investeringsfonds Lone Star, is bij ons ingestapt met een duidelijke boodschap: groeien door overnames”, aldus Tom Debusschere. “Daarbij gold ook het principe US first. Dit jaar hebben we minder financiële leverage, minder diepe zakken zeg maar, ook door de tegenvallende beurskoers. Het is dan ook niet zeker dat er dit jaar een overname komt. Maar het roadbook houden we wel bij de hand. Daarin staan zo’n tien potentiële targets.” Of het Waregemse McThree daar ook nog altijd bij is? Tom Debusschere: “Sorry, no comment.”