De Beaulieu International Group (BIG) kende in 2016 zijn beste jaar ooit. Dat maakte de directie bekend op een persconferentie, in aanwezigheid van de enige extra muros bestuurder, professor Johan Lambrecht. De omzet steeg naar 1,7 miljard euro en het bedrijf heet schuldenvrij te zijn. De nieuwe CFO Pieter Jan Sonck had het over een absoluut topjaar en een unicum in de geschiedenis van de groep. Ter vergelijking: in 2012 was BIG goed voor een omzet van circa 1,4 miljard euro. Ook de rendabiliteit toonde nooit eerder geziene cijfers met een EBITDA dat boven de tien procent uitstijgt. Verheugend is dat alle business units -polymeren, engineered products en vloerbekleding in de brede zin- bijdragen tot de groei en de bloei, aldus nog het management. De huidige CEO Francis De Clerck liet zich verontschuldigen op de persconferentie.

BIG benadrukt graag zijn trouw ook aan België. Zowel in Kruishoutem, als in Wielsbeke en Oostrozebeke werd de voorbije jaren zwaar geïnvesteerd en dat gaat ook dit jaar gewoon door. “We zullen dat ook blijven doen”, aldus Francis Van Giel, hoofd van alle technologische ontwikkelingen bij BIG. In Wielsbeke gaat het om een LVT-fabriek (vinyl) en in Oostrozebeke om investeringen in kunstgras. Dat de technologische ambities hoog liggen en een meerwaarde betekenen voor de markt, moge ook blijken uit het feit dat BIG meer dan ooit patenten neerlegt. In 2012 werd amper één patentaanvraag ingediend. Nu ligt dat cijfer boven de dertig. Wie aan de top van de innovatie wil lopen, moet ook investeren in mensen en BIG trekt al jarenlang jonge ingenieurs aan, met goed gevolg. In deze fase is de nieuwe HR-manager Ann Buysse op zoek naar een tachtigtal mensen in verschillende divisies wat geen gemakkelijke opdracht is.

BIG benadrukte nog dat het in 2017 hetzelfde pad wil blijven opgaan. “Innovatie en internationalisering vormen de basis voor de groei”, aldus Johan Lambrecht. Al zijn er ook onzekerheden zoals de grondstofprijzen op de wereldmarkt en de algemeen politiek-economische context. Ook de Brexit zorgt voor een vraagteken. De Britse markt is goed voor om en bij de 100 miljoen euro omzet. Als er zich een opportuniteit voordoet om een lokaal bedrijf over te nemen, zal BIG die kans niet laten liggen. Op de vraag waarom de vorige CEO (Geert Roelens) vorige zomer wandelen werd gestuurd net nu de resultaten van BIG zo mooi kleuren, luidde het korte antwoord: “Een vertrouwensbreuk lag aan de basis, en we hebben die pagina omgedraaid.”