De haven van Oostende profileert zich niet alleen als offshore haven, maar wil ook in de markt van de cruiseschepen een graantje meepikken. Zeebrugge is nog altijd de eerste landingsplaats voor luxeschepen en heeft een behoorlijk gevuld orderboek. De nabijheid van een toeristische trekpleister als Brugge speelt uiteraard in de kaart van de West-Vlaamse havens. Zopas mocht ook  Oostende zijn L'Australeerste cruiseschip van het nieuwe seizoen in huis halen. Het luxueuze schip L’Austral meerde maandagmorgen ter hoogte van de cruisekaai aan. De ambities van Oostende als cruisehaven zijn nog vrij beperkt. Voor dit jaar wordt er gerekend op 15 cruiseschepen, waarvan 4 turn arounds. L’Austral vaart onder Franse vlag, is 142 meter lang en heeft 132 kajuiten. Het cruiseschip komt van London, meert aan in Oostende en vaarde inmiddels al terug af richting het Britse eiland Isle of Wight.

De verantwoordelijke scheepsagent voor de operaties was ICO uit Zeebrugge.  ICO bedient een uitgebreid netwerk van diepzeerederijen die wereldwijd een waaier aan bestemmingen van en naar alle continenten aandoen. De terminals in Zeebrugge en Antwerpen dienen als hub en draaischijf, ook voor roll-on/roll-off goederenbehandeling. In de haven van Zeebrugge is ICO een grote naam en vooral bekend als afhandelaar van autotrafiek, met een hele reeks aan specifieke diensten aan de kade. In Zeebrugge wordt ook volop geïnvesteerd door ICO. De uitbreiding van de infrastructuur moet in principe tegen volgend jaar een feit zijn. (KC)