Paul Gerard, sinds jaar en dag de door iedereen gewaardeerde topman van de Haven van Oostende, heeft beslist om op te stappen. Hij doet dat nadat hij door Justitie tot twee maal toe (eerste aanleg en beroep) veroordeeld werd voor een arbeidsongeval met dodelijke afloop (in 2015). Gerard heeft terecht bedenkingen bij het feit dat hij daarover als eindverantwoordelijke met de vinger wordt gewezen. Ook in bredere kring wordt zwaar getild aan de op zijn zachtst gezegd omstreden uitspraak. Een mens zou heimwee hebben naar menselijke rechters die -zoals ooit gebeurde- wijlen Roger De Clerck vrijspraak verleenden omwille van zijn grote sociale verdiensten.

De verdiensten van Gerard voor de haven van Oostende zijn ook moeilijk samen te vatten in enkele zinnen. Hij heeft alvast de haven een nieuw elan gegeven door te focussen op een groen-blauwe offshore strategie. Dat heeft gezorgd voor honderden directe en indirecte jobs. Bart Vansevenant van Voka Oostende roemt ook de grote integriteit van de voorman van de Oostendse haven. Paul Gerard werd overal geacht omwille van zijn diepmenselijke aanpak en zijn schrander strategisch en commercieel inzicht.

Voorlopig zal Luc Van Damme de fakkel overnemen van Paul Gerard. Deze laatste stelt zich wel nog, en gelukkig maar, ter beschikking van de haven als bijzonder adviseur.