Met een uitgebreide marketingcampagne wil de Westhoek studenten, jonge gezinnen en ondernemers naar de regio halen. Daar is nog ruimte, werkgelegenheid en de zekerheid niet elke dag in de file te staan. De campagne gaat van start onder de noemer “De Nieuwe Wereld” en wordt vanaf vandaag gelanceerd in diverse media. Eind vorig jaar werd al een tipje van de sluier gelicht. Bedoeling van de campagne is om mensen binnen maar ook buiten West-Vlaanderen te informeren over de mogelijkheden die de uithoek van West-Vlaanderen biedt op het vlak van levenscomfort, ondernemen en werkgelegenheid.

De Westhoek mag dan wel grotendeels een plattelandsgebied zijn, toch boert ze goed, aldus het platform Resoc Westhoek. Het gebied in het westen van West-Vlaanderen omvat achttien gemeentes, waaronder Ieper, Diksmuide, Veurne en Wervik. Ze is bekend om de bucolische sfeer van zijn Heuvelland, zijn vlakke polders en brede stranden, zijn oorlogstoerisme en zijn streekgerechten. De regio doet het op economisch vlak lang niet kwaad: de ondernemersgraad (14,6 procent) ligt er hoger dan het Vlaams gemiddelde en de werkloosheid (5,3 procent) blijft 2 procent lager. Landbouw, bouw en toerisme zitten er in de lift.

De campagne speelt echter ook in op enkele zwakke punten: de beroepsbevolking stijgt nog nauwelijks en het aantal zelfstandigen neemt veel minder toe dan in Vlaanderen. Tevens kampt de regio al jarenlang met een braindrain: hoogopgeleide studenten blijven graag hangen in grotere steden als Gent en Leuven. Vacatures voor dergelijke diploma’s raken in de Westhoek beduidend moeizamer ingevuld. Positief is dan weer dat de bevolking toch al enkele jaren licht groeit. Wel kampt het gebied, dat maar voor 12 procent bebouwd is, met vergrijzing en achterstelling op het vlak van mobiliteit en voorzieningen. En met een laag zelfbeeld en het groot imagoprobleem van achtergestelde regio.

De mediacampagne moet de inwoners een soort fierheid over hun eigen streek bezorgen. De actie is geïnspireerd op een vergelijkbare actie in de krimpende Nederlandse provincie Drenthe en zal lopen over drie jaar. Het mediabudget bedraagt 400.000 euro en wordt ondersteund door 35 lokale partners, die de ideeën en het logo (een gele pijl) mee verspreiden. Volgens Resoc is het de eerste keer dat de regio een dergelijke gerichte campagne opzet naar imago en appeal toe.